Вышедшее из недр погибшего феодального общества современное буржуазное общество не уничтожило классовых противоречий. Оно только поставило новые классы, новые условия угнетения и новые формы борьбы на место старых. Наша эпоха — эпоха буржуазии — отличается, однако, тем, что она упростила классовые противоречия: общество все более и более раскалывается на два больших враждебных лагеря, на два больших, стоящих друг против друга, класса — буржуазию и пролетариат. Из крепостных средневековья вышло свободное население первых городов; из этого сословия горожан развились первые элементы буржуазии. Мы видим, таким образом, что современная буржуазия сама является продуктом длительного процесса развития, ряда переворотов в способе производства и обмена», сказал Новиков, которого интересует аренда квартир без посредников.
Подойдя к капитализму с точки зрения исторического материализма и представив его в виде отдельной классовой общественно-экономической формации, К. Маркс выявил два основных капиталистических класса, а также объяснил характер отношений между ними. Капиталисты выступают классом, который владеет средствами производства, лишив доступа к ним другой класс — наемных рабочих. Часто первые называются буржуазией, а вторые — пролетариатом. Характерной особенностью отношений между этими двумя классами является то, что в отличие от предыдущих формаций здесь отсутствует всякая внеэкономическая социальная зависимость между классами. Поэтому способ принуждения к труду при капитализме определяется как экономический. Наемных рабочих заставляет участвовать в капиталистическом производстве лишь невозможность поддержать выживание и воспроизводство иным образом. Таким образом, социальное равенство в виде гражданского общества является первым условием капитализма. Благодаря этому условию рабочая сила может превратиться в товар. Теперь капиталист может приобрести на рынке право на использование чужой рабочей силы в собственном производстве. Рынок рабочей силы означает, что на работников, лишенных средств производства, начинают действовать рыночные законы спроса и предложения. Неминуемым результатом развития рынка труда и в то же время неизменным атрибутом капиталистического общества становится безработица. К. Маркс раскрыл тенденцию, названную им всеобщим законом капиталистического накопления, согласно которой по мере развития капитализма количество средств производства будет постоянно увеличиваться и сами они технически совершенствоваться, а количество необходимой для их использования рабочей силы будет снижаться. Историческая логика развития буржуазного общества полностью определяется противостоянием буржуазии и пролетариата как антагонистических социальных классов, а также более сложным глубинным социально-историческим процессом — постепенной трансформацией материальных основ трудовой деятельности.