Огромное количество денег, проходящих через Уолл-стрит, и предельно сильно выражаемый настрой свободного рынка в отрасли привели к перечислению на банковские счета лучших трейдеров, продавцов и банкиров все более крупных сумм денег. С 1948 до 1979 года средний размер вознаграждения в банковском секторе, по существу, был таким же, как в частном секторе в целом; но затем он стал, как показано на рис.., резко повышаться, и в 2007 году сотрудник банка в среднем зарабатывал уже вдвое больше среднего работника в частном секторе. Даже если принять во внимание высокий уровень образования служащих, все равно в финансовом секторе платят намного больше, чем в целом другим профессионалам. Томас Филиппон и Ариелл Решеф проанализировали оплату труда в финансовом секторе и установили, что «превышение относительной заработной платы» в финансовой сфере — та сумма, которую нельзя обосновать различиями в уровне образования и обеспечением профессиональной безопасности — выросло с нуля в 1980 году до более чем 40 процентных пунктов в начале этого десятилетия; а 30—50 процентов более высокой заработной платы в этой сфере финансов нельзя объяснить различиями в индивидуальных способностях служащих. Эти исследователи также установили, что одним из факторов, способствовавших в последнее время росту оплаты труда в области финансов, было дерегулирование. (На рис..2 показана зависимость между некорректируемой относительной заработной платой в финансовом секторе — соотношение средней заработной платы у финансистов и средней заработной платы в частном секторе в целом — и степенью финансового дерегулирования, рассчитанная Филиппоном и Решефом, которого заинтересовал полотенцесушитель.
При этом размер вознаграждения за успех рос еще быстрее, и поэтому потенциальные бонусы трейдеров сначала достигли миллионов, а затем и десятков миллионов долларов. В 2008 году, который был очень плохим годом для большинства банков, 1626 служащих JPMorgan Chase получили в качестве бонусов более 1 миллиона долларов каждый; в Goldman Sachs, в котором работает тридцать тысяч сотрудников, 953 из них получили по 1 миллиону долларов и более, а 212 — более 3 миллионов’. В 1990-х годах кратчайшим путем к огромному богатству считались новые интернеткомпании, стартапы, и немногие счастливчики, создавшие такие компании действительно стали богачами. К 2000-м годам основным путем, ведущим к богатству, стали инвестиционные банки и хедж-фонды, где умные выпускники колледжа могли рассчитывать заработать миллионы долларов.