В наиболее крупных по численности населения автономиях проживают несколько миллионов человек. Средние по численности населения автономии насчитывают более сотни тысяч жителей — 249,7 и 382 тыс. человек. Плотность населения тоже разная. На самом большом острове Земли — Гренландии живет лишь 57,6 тыс. человек, тогда как крошечная Гагаузия в Молдове заселена достаточно плотно.
Опыт создания современных территориальных автономий и разработка концептуальных основ статуса территориальной автономии были введены в международную теорию и практику преимущественно Россией. Еще в царские времена некоторые элементы автономии в Российской империи были присущи Польше, Финляндии, регионам Прибалтики. Идею территориальной автономии разрабатывали российские конституционалисты. Доказывая ее необходимость, Ф. Ф. Кокошкин, ссылаясь на пример США, писал, что если федерация не ослабляет единства государства, то тем более не представляет опасности для этого областная автономия.

Первоначально идея территориальной автономии в России не связывалась или, по крайней мере, не всегда связывалась с этническим фактором, говорилось преимущественно о факторах историко-географического и иного характера.
Ф. Ф. Кокошкин, Н. М. Коркунов, В. В. Сокольский, писавшие об автономии или ее возможности в царской России, не выдвигали этнические моменты на первый план. Они рассматривали территориальную автономию как высшую ступень местного самоуправления. Австрийские социал-демократы, напротив, исходили из этнического фактора, но они отвергали лозунг национального самоопределения и выдвигали требования национальной культурной автономии.
Российские большевики во главе с В. И. Лениным, отстаивая лозунг права наций на самоопределение и обсуждая вопросы автономии, сначала не делали акцента только на этническом факторе. До Октябрьской социалистической революции 1917 г. и первое время после нее они говорили об областной автономии. Хотя слово «самоуправление» иногда употреблялось, такая автономия не была формой регионального самоуправления. Речь шла о системе советов, а Россия представлялась как система областных советов. Первые автономии такого рода возникали в результате самодеятельности народа «снизу» и не всегда по этническому признаку.
Вместе с тем в ходе революционных событий 1917 г. и после них наряду с областными советами стали провозглашаться этнические образования, в том числе автономные образования нескольких национальностей, которые затем разделились на автономии по национальному признаку.