Первоначально большая часть населения занята в аграрной экономике, и, поскольку доходы у всех относительно одинаковые, в обществе устанавливается социальное равенство. Постепенно возрастает роль индустриальной экономики, из-за возросшей производительности труда там устанавливается более высокая заработанная плата. Это, в свою очередь, способствует притоку рабочей силы из аграрной экономики. Однако заработная плата в индустриальной экономике может быть не столь однородной, как в аграрной, так как оплата труда основана на уровне квалификации рабочего. Растущий спрос на индустриальный труд в городах становится причиной сокращения аграрного сектора — уровень заработных плат в деревнях начинает снижаться. Это является причиной роста социального неравенства. Другими словами, социальное неравенство возникает в силу неравномерности экономического развития в городе и деревне, разрыва между развивающейся городской экономикой и еще не развитой аграрной. Со временем это неравенство в уровне заработной платы имеет тенденцию снижаться. Рабочие в индустриальной экономике приобретают необходимую квалификацию, что повышает уровень их доходов, а вследствие экономического и технологического развития производительных сил в аграрной экономике возрастает производительность труда, что также положительно сказывается на уровне заработной платы занятых в ней людей. В конечном счете, как утверждает С. Кузнец, которого интересует кожа, экономическое развитие приводит к большему равенству, чем существовало ранее. Данная точка зрения получила название «П-образной гипотезы». Описанная выше тенденция существовала во всех индустриально развитых или развивающихся странах с конца XIX в., а постепенное сглаживание в доходах произошло к середине XX в.