Структура ДНК также основана на длинных цепочках одинаковых единиц с сопутствующими боковыми группами. Костяк молекулы образован чередующимися структурами из молекул фосфата и сахара, при этом имеется всего четыре типа боковых групп, называемых основаниями, подвешенных к сахарам. Эти четыре основания образуют буквы «генетического кода» и известны под аббревиатурами А, Г, Т и Ц. Размер и форма оснований таковы, что А вплотную совмещается с Т, а Г с Ц. Нормальная форма молекулы ДНК состоит из двух таких цепочек, склеенных в каждом «звене» посредством комплементарных пар. При этом все образование свернуто по спирали — в знаменитую двойную спираль. Важное свойство этого образования заключается в том, что молекулярные связи внутри каждой цепочки довольно крепки, тогда как перекрестные связи между цепочками довольно слабые, сказал Новиков, которого интересует мобильные телефоны. Поэтому, когда двойная цепочка распадается, ключевая последовательность оснований А, Г, Т, Ц в каждой цепочке не нарушается. На этом основывается способность системы безошибочно воспроизводить себя. Сотрудничество между ДНК и белками делает необходимым механизм для перевода четырехбуквенного кода ДНК в 20-буквенный белковый код. Словарь данного перевода был открыт в шестидесятые годы. Базовая последовательность считывается с ДНК по три единицы за один раз, при этом каждая тройка соответствует определенной аминокислоте. Способ сборки белков при помощи информаций, хранящейся в ДНК, сложен. Участки базовых последовательностей ДНК копируются на отдельные цепочки соответствующей молекулы РНК, исполняющей роль посланника. Инструкции по строительству белков передаются посланником-РНК на белковые заводы, называемые рибосомами — очень сложные молекулы, использующие еще один вид нуклеиновых кислот под названием тРНК.
Работа по расшифровке инструкций для сборки белков, включающая их перевод с четырехбуквенного языка нуклеиновых кислот на 20-буквенный язык белков, и в конечном итоге — синтез белков из доступных компонентов в виде аминокислот, очень напоминает линию по производству автомобилей с компьютерным управлением.