Территориальная автономия — это публично-правовое образование. В науке различают три формы такой автономии: пер — сональную, корпоративную и собственно территориальную, связанную с особенностями народов, компактно проживающих на данной территории. На практике эту трехчленную классификацию осуществить иногда сложно, но ее используют. К персональной автономии исследователи относят иногда и национально-культурную автономию, поскольку это образование граждан данного государства только на его территории.
Корпоративная автономия обычно связывается с наличием языковых общностей. Они могут проживать в разных странах, но создавать свои специфические органы в каждой из стран, другие органы, которые занимаются вопросами языка, культуры этноса и в определенной мере координируют их производственную деятельность. Между тремя названными странами существует заключенный на уровне правительств международный договор, который является развитием «Лопарского кодициля» 1751 г. . Нечто вроде корпоративных форм автономии существует у некоторых кочевых народов Африки, передвигающихся по территориям различных стран.
Корпоративную автономию связывают также с фиксированным представительством в парламенте страны определенных территорий, где проживают этносы или группы, имеющие особенности культуры и быта. Это же имеет место в Румынии, где, в отличие от Дании, административная территориальная автономия была ликвидирована и компенсирована фиксированным представительством этносов в парламенте.

Корпоративной формой автономии называют также такую, когда для определенных групп, живущих либо компактно, либо вперемешку с другими народами, резервируется определенная доля мест на государственной службе, в высшей школе и т. д. Данную форму автономии имеют, например, зарегистрированные касты и племена в Индии, некоторые этносы в других странах.
В данной главе рассматривается территориальная автономия, являющаяся публично-правовым образованием народов, имеющих определенные этнические особенности или особенности быта, культуры и др.
С юридических позиций по традиции принято различать две формы автономии: политическую и административную. Эти названия не очень удачны, но пока что этой терминологией пользуются.
При характеристике политической автономии во всех конституциях говорится, что они — неотъемлемые части государства, но в ст. 1 Конституции Каракалпакстана указано, что на основе референдума, проведенного на ее территории, республика может выйти из состава Узбекистана. Закон Молдовы 1994 г. об автономии Гагаузии тоже предусматривает право «на внешнее самоопределение», но только при условии, если Молдова перестанет быть независимым государством.