В экономической социологии М. Вебер одним из первых заинтересовался институтами самого рынка. Он обратился к исследованию биржи. Согласно Веберу, биржа представляет собой «новейший рынок». В отличие от «маленького съестного рынка», где торговля происходит между производителями и потребителями, на бирже торговые сделки осуществляются между купцами, владеющими знаниями о функционировании международных рынков. Вебер проводит концептуальное различие между понятиями обмена и конкуренции. Согласно Веберу, социальное действие на рынке начинается как конкуренция и заканчивается обменом. Первая фаза характеризуется следующим моментом, «когда потенциальные партнеры скорее руководствуются в предложении потенциальными действиями неопределенно большой группой реальных или воображаемых конкурентов, нежели своими собственными действиями безотносительно других». Вторая, или финальная, фаза имеет другую структуру. Законченный товарообмен создает объединение только с прямыми партнерами. Обмен на рынке представлен инструментальным и калькулятивным типом социального действия между двумя субъектами. Обмен — это «архетип всех рациональных действий», он является «вызывающим отвращение всякой фратерналистской этике. Вебер также уделял внимание исследованию конфликта или борьбы на рынке. Конкуренцию он определял как мирный конфликт, даже если он состоит в формально мирной попытке добиться контроля над возможностями и преимуществами, которые также являются желаемыми для других. Обмен — компромисс интересов сторон, в ходе которого товары или другие преимущества обмениваются как реципрокная компенсация.
Наконец, Вебер интересовался вопросом взаимодействия рынка и других сфер общества. В связи с этим он анализировал степень регулирования рынка. В «Хозяйстве и обществе» он показывает, что рынок может быть или свободным, или регулируемым. В докапиталистических обществах существовало традиционное регулирование рынка. Чем рациональнее устроен рынок, тем менее формально он регулируется. Наивысший уровень «рыночной свободы» или «рыночной рациональности» характерен для капиталистического общества, где иррациональные элементы слабо выражены. Для того чтобы рынок был рациональным и предсказуемым, необходимо соблюдение некоторых условий, в числе которых — отчуждение работников от средств производства.