Тоннели на путях сообщения являются не только средством преодоления высотных препятствий, но и сооружениями, предназначенными улучшить эксплуатационные качества магистралей в горном рельефе, встречающихся на пути контурных препятствий в виде широких водотоков, морских акваторий, охранных зон. Особенно важно устройство тоннелей на высокоскоростных магистралях, поскольку это позволяет значительно сократить длину трассы приведена схема нового Готардского (Gotthard) базисного тоннеля, предназначенного для движения высокоскоростных поездов, из которой видно, как сокращается длина железной дороги при строительстве нового тоннеля pikavippi. Естественно, такие тоннели имеют большую длину что удорожает их строительство), но поезд попадает в тоннель непосредственно с равнинного участка, что позволяет увеличить скорость и массу поездов. Например, к порталам существующего старого Готардского тоннеля поезд подходит по горным участкам с затяжными подъемами и множеством кривых (что хорошо видно на приведенной схеме). В печати встречается, ошибочный перевод названия тоннеля как «базовый».
В связи с ужесточившимися требованиями по охране окружающей среды, в частности, по сохранению природных ландшафтов, мест обитания редких животных и реликтовых растений, ценных сельскохозяйственных угодий, даже в условиях спокойного равнинного рельефа проектировщикам ВСМ приходится прокладывать железнодорожные пути в тоннелях. В качестве примера можно назвать высокоскоростную линию, соединяющую западный портал тоннеля под Ла-Маншем с Лондоном, где поезда двигаются со скоростью до 300 км/ч (в тоннелях — до 250 км/ч). Часть линии протяженностью 108 км проложена в тоннелях вследствие требований, продиктованных экологическими соображениями — сохранение ценных природных территорий. Устройство тоннелей на ВСМ «Юг», в условиях равнинной местности в Нидерландах, также было продиктовано требованиями сохранения окружающей среды — уникальных сельскохозяйственных угодий — польдеров. Проекты, выполненные в последние годы в разных странах, показывают, что при пересечении протяженных водных преград ВСМ по совокупности факторов в сравнении с мостовыми переходами очень часто предпочтительными являются тоннельные варианты.